L’histoire effrontée et torride du succès non conventionnel de Nice Rollz


Kristina Lee a haché des produits frais, des garnitures emballées et a regardé les rouleaux d’œufs grésiller à la perfection. Alors que l’odeur des aliments frits emplissait l’air de sa cuisine, chargée de l’arôme des épices coréennes, l’esprit de Lee s’est tourné vers les gros titres.

Les villes ont annoncé des fermetures en mars 2020 alors qu’un nouveau virus se propageait à travers l’Amérique. À Omaha, les hôpitaux ont commencé à se remplir de patients COVID-19. La pandémie avait bouleversé la vie de presque tout le monde dans le monde, y compris Lee, un coiffeur contractuel qui n’était plus en mesure de travailler.

« Je me suis dit : ‘Que dois-je faire ?' », a déclaré Lee. « J’irai un peu bien. Mais et si mes économies [are] parti en décembre ? »

Ce qu’elle ferait, décida-t-elle, c’était de faire des nems.

Les amis de Lee ont toujours adoré quand elle cuisinait. Peut-être que d’autres le feraient aussi. Lee a donc décidé d’essayer de vendre 100 rouleaux de printemps par semaine à un prix de don suggéré. Au cours de la deuxième semaine, elle vendait environ 150 rouleaux de printemps par jour.

Maintenant, Lee a quitté le salon pour diriger Nice Rollz, un pop-up de fusion coréenne qui sert de tout, du petit-déjeuner au bulgogi d’Archetype Coffee à Little Bohemia. Au cours de son voyage, elle a construit une base de fans fidèles, avec 2 000 personnes qui la suivent sur Instagram et Facebook.

Bien que cela puisse sembler un succès improbable – vendre de la nourriture pour la natation à Gochujang depuis l’arrière d’un café de la troisième vague – Lee a déclaré que c’était son amour pour sa communauté derrière cela.

« L’argent est rarement, à mon avis, le remède pour les personnes qui souffrent », a déclaré Lee. « Les gens veulent juste manger ou discuter ou veulent simplement que quelqu’un les écoute. »

« Tu m’as montré comment survivre et combattre »

Avant Nice Rollz, il y avait Hastings, Nebraska. Lee est née à Lincoln mais a vécu en Corée jusqu’à l’âge de 5 ans lorsque ses parents ont déménagé à Hastings, une petite ville à environ 32 km au sud de Grand Island, en 1991. Au fil des ans, ils sont passés d’emplois en usine à leur propre restaurant, Lee’s China.

« Ils m’ont montré comment survivre et se battre », a déclaré Lee. « Ils sont venus ici sans parler anglais et ils sont toujours là, tu sais ? Je leur dois tout, ce sont littéralement mes héros. »

Lee a appris l’industrie alimentaire d’eux et est tombé amoureux de leurs odeurs, de leurs sons et de leur excitation. Cependant, elle avait également un sentiment d’aliénation dans une ville où environ 1% des habitants sont asiatiques, selon les données du recensement.

« Je n’ai pas toujours compris pourquoi je suis différent de la personne à côté de moi », a déclaré Lee. « J’ai été gêné par ma culture pendant si longtemps parce que j’étais la minorité. J’étais le mouton noir. Et en vieillissant, j’en ai appris davantage sur ma culture. C’est comme, bon sang, j’adore être coréen. J’aime ce que ma famille représente. Il a fallu traverser l’enfer pour en arriver là. »

Elle a quitté Hastings en 2006 pour étudier l’administration des affaires à l’Université du Nebraska-Lincoln, mais n’aimait pas l’ordre et les limites des cours et de l’enseignement supérieur. Lors d’une visite à la maison, Lee a parlé à deux voisins qui étaient tous deux frustrés par leurs cheveux asiatiques naturels. Lee a sorti son lisseur et l’a coiffé.

« [One of the girls] commencé à pleurer », a déclaré Lee. « Elle ne pouvait s’empêcher de se regarder et de toucher ses cheveux. Et je pensais que c’était si bon pour moi, mais pour moi je viens de lisser tes cheveux. Mais pour eux c’était le monde. »

Cette nuit-là, Lee s’est effondrée au restaurant de ses parents et leur a dit qu’elle voulait quitter l’université 13 crédits avant l’obtention du diplôme. Mais les parents de Lee n’ont jamais été du genre à forcer leurs enfants à faire quoi que ce soit, a-t-elle déclaré. Maintenant, ils voulaient juste qu’elle s’adonne à sa passion.

« ‘Nous ne savons pas pourquoi vous n’avez pas demandé plus tôt' », se souvient Lee.

En 2019, elle a fait carrière en tant que coiffeuse et a parcouru le monde mais s’est sentie épuisée. Elle voulait ouvrir un restaurant stationnaire. Bien que la pandémie ait contrecarré ces plans, les ventes de Nice Rollz ont grimpé en flèche et ils ont finalement emménagé dans la cuisine Archetype Coffee à Little Bohemia, qui venait également d’ouvrir avant la pandémie.

Pendant la journée, Lee cuisinait des pâtisseries. Le soir, elle préparait des petits pains. Maintenant, Archetype Coffee les propose tous les matins, ainsi que des pains aux œufs coréens et leurs sandwichs et pizzas pour le petit-déjeuner le week-end.

Le but de Lee avec Nice Rollz n’est pas de parfaire la cuisine coréenne. Au lieu de cela, elle veut transformer les saveurs de la cuisine en quelque chose de banal que les Omahans essaieraient jusqu’à ce que cela devienne finalement une envie.

« La fusion est si importante pour moi », a déclaré Lee. « Si les gens n’ont jamais mangé de nourriture coréenne, je peux m’asseoir ici et dire : ‘Oh, c’est tellement bon. C’est délicieux. Je vous promets que vous l’aimerez.’ ça ne gagne pas [the] Confiance de n’importe qui. C’est plutôt comme forcer quelqu’un d’autre à faire ce que vous pensez être bien. »

Les hamburgers Bulgogi de Lee, par exemple, nécessitent une semaine complète de préparation avant que la soirée des hamburgers ne soit annoncée sur les réseaux sociaux. Les gens peuvent réserver les sandwichs chauds/sucrés jusqu’à ce qu’ils soient complets – ce qui est le cas la plupart des soirs. Pour Sara Scott, spécialiste de la création chez Olsson Engineering qui vient de manquer une soirée burger, ce sont les détails qui rendent la cuisine de Lee si spéciale.

« Mais ce qui le rend spécial pour moi, ce sont les concombres, les concombres marinés dessus [have] une sorte de saveur de sésame », a déclaré Scott. « C’est comme la bouchée parfaite de viande et de fromage plats, tendres et juteux mélangés à ce croustillant de concombre et tout va parfaitement ensemble. »

Bon AF

Cependant, la belle ascension de Rollz n’a pas atténué le désir de Lee de redonner. Leur devise est « Nice AF » (aussi beau que de la merde pour les laïcs). Nice Rolls n’existerait pas sans le soutien d’Omaha. Lorsque les gens avaient besoin d’aide pendant la pandémie, elle a fait ses valises.

« Nous avons dû donner tellement de nourriture et tellement aux familles qui avaient besoin de nourriture », a déclaré Lee. « Les gens m’ont aidé. Alors maintenant, c’est à mon tour d’aider d’autres personnes qui peuvent aider et, espérons-le, de leur permettre de redonner quelque chose à quelqu’un d’autre. »

La plupart des emplois dans la restauration et l’hôtellerie nécessitent un travail acharné et de longues heures pour un petit salaire. Maintenant, ils en paient le prix car les employés hésitent à revenir après la pandémie, ce qui entraîne des pénuries de main-d’œuvre. Lee se souvient de cette position et s’assure que ses employés sont valorisés.

« Je paie très, très bien mes gens parce qu’ils le font très, très bien », a déclaré Lee. « Et grâce à eux, je réussis. Je ne comprends tout simplement pas où est cette rupture [for other business owners]. « 

Uni Joe a vu ces qualités chez Lee depuis leur rencontre lors d’une convention de coiffure il y a dix ans. Récemment, Joe a déménagé à Omaha de Chicago pour soutenir les rêves de Lee.

« C’est ma sœur », a déclaré Joe. « N’importe quel projet, n’importe quelle chose folle qu’elle veut faire, je ne veux l’aider que parce qu’elle a toujours le meilleur intérêt dans mon cœur. Que ce soit moi, ses parents ou les personnes pour qui elle travaille, elle fera toujours tout pour atteindre les gens, et c’est exactement le genre de personnes pour qui vous voulez travailler dur. »

Des clients comme Scott remarquent que Lee fait un effort supplémentaire.

En juillet 2020, Scott et son mari venaient d’annuler leur mariage. Ils ne voulaient pas risquer de transmettre le COVID-19 à leur famille ou de s’infecter car ils sont tous les deux diabétiques et immunodéprimés. Ils ont vu Lee sur le patio extérieur d’Archetype Coffee faire de la publicité pour de petites réservations pour des dîners coréens traditionnels. Au lieu d’un mariage, ils pourraient peut-être organiser un dîner privé pour célébrer leur mariage.

Lee a laissé le patio aux jeunes mariés et a servi des accompagnements coréens traditionnels de produits du jardin lors d’une parfaite nuit d’été.

« J’ai les larmes aux yeux quand je pense à quel point ce repas était excellent », a déclaré Scott.

La communauté en cuisine

Les commandes sont arrivées dans la cuisine en acier inoxydable.

Pain aux œufs avec sauce sucrée et épicée. Des nems. pommes de terre rissolées.

Bien que la vie professionnelle de Lee ait été un coup du lapin au cours des dernières années, le travail ne s’arrête pas là. Pour elle et pour tant d’autres nouveaux propriétaires d’entreprise qui sont sortis de la pandémie, il semble qu’il y ait plus de place que jamais pour la créativité, la variété et le flair local sur la scène culinaire d’Omaha. Mais pour Lee, il ne s’agit pas de faire partie d’une tendance. Il s’agit du passé – de ses parents, de son propre voyage à Nice Rollz – et d’un regard vers l’avenir.

« J’ai beaucoup de passions et ce sont mes véhicules pour les gens », a déclaré Lee. « Parce que c’est juste que je suis passionnée par la coiffure et le maquillage, parce que je le fais pour les gens. J’aime ce que la nourriture fait pour les gens. Mais en fin de compte, ma vraie passion, ce sont les gens. Rassemblez simplement les gens et travaillez vers un objectif commun. »

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