L’histoire cachée de Zeni, le restaurant éthiopien le plus célèbre de la région de la baie


Dans le cas de la région de San Jose, en particulier, la première bulle Internet au milieu des années 90 a créé une demande pour une quantité incroyable de main-d’œuvre pour construire les composants électroniques des ordinateurs personnels, qui devenaient rapidement une nécessité domestique dans les foyers américains. . Des entreprises comme IBM et Cisco se sont lancées dans une vague d’embauche pour répondre à la demande, coïncidant avec l’afflux de nouveaux immigrants. Les Éthiopiens sont venus dans la Silicon Valley pour occuper ces emplois, et beaucoup ont fini par rester dans la région. Selon certaines estimations, la population éthiopienne a atteint environ 25 000 habitants dans le seul comté de Santa Clara.

Mais ce qui rend Zeni si unique n’est pas seulement une question de démographie. Au lieu de cela, il y a une histoire d’amour au cœur du restaurant.

Avant que Gebremariam et son défunt mari Abebaw « Muna » Feki n’ouvrent leur restaurant il y a près de 20 ans, ils ont d’abord dû risquer leur vie pour être ensemble. En tant que membre du Parti révolutionnaire du peuple éthiopien (EPRP) alors qu’il n’était qu’un adolescent, Feki s’est battu contre le Derg, le régime militaire oppressif qui a gouverné l’Éthiopie de 1974 à 1991. Lorsque Feki a fini par se faire capturer, Gebremariam, qui était déjà marié à lui à l’époque – a immédiatement commencé à travailler avec la famille de Feki sur un plan pour le libérer.

Bouteilles peintes colorées à long col disposées sur un plan de travail.
Bouteilles peintes à long col pour servir le tej, ou le vin de miel traditionnel éthiopien. (Beth LaBerge/KQED)

« Sa famille a trouvé un gardien à soudoyer, alors quand il s’est échappé, le camp n’a jamais su qu’il avait disparu », se souvient Gebremariam. De nos jours, c’est une vétéran infatigable de l’industrie de la restauration, mais à l’époque, elle n’était qu’une enfant effrayée. Même alors, cependant, Gebremariam était incroyablement intelligent et ingénieux.

De retour à Addis-Abeba, les amoureux adolescents ont décidé que le seul moyen d’assurer leur sécurité était de fuir complètement le pays. Mais ce n’est que lorsque la règle écrasante du Derg était presque terminée qu’ils ont pu se rendre au Kenya. Gebremariam s’est d’abord rendu à Nairobi et a trouvé une maison pendant que Feki terminait l’école. Finalement, il a pu la rejoindre, ayant obtenu un séjour temporaire en tant que spécialiste agricole. Une fois tous les deux sortis d’Éthiopie, ils ont demandé à être réinstallés aux États-Unis, ce qui leur a été accordé en 1991.

Après l’arrivée du jeune couple à San Jose, Feki a accepté l’un de ces emplois technologiques dans la construction de semi-conducteurs pour IBM. Après de longs quarts de travail, il rentrait à la maison et faisait la navette des commandes de plats éthiopiens faits maison que Gebremariam avait préparés – elle avait lancé une petite entreprise informelle servant d’autres Éthiopiens avides de goûter à la maison. Finalement, Feki a été tellement inspiré par la passion de sa femme pour la cuisine qu’il a quitté son emploi et hypothéqué la maison. Il a passé les dernières années de sa vie à aider Gebremariam à réaliser sa vision d’ouvrir et de gérer un restaurant à succès.

« [Feki] aimait et adorait sa femme et voulait lui donner tout ce qu’elle voulait », a déclaré Getachew, l’avocat spécialisé en droit de l’immigration. « Il est devenu l’épine dorsale de son rêve, et de cela, Zeni Restaurant est né. »

Une femme prépare une grande marmite de ragoût dans la cuisine d'un restaurant.
Gebremariam dit qu’elle a appris à cuisiner en regardant sa mère. (Beth LaBerge/KQED)

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ne vous y trompez pas, cependant : Zeni est Gebremariam’s histoire à succès de bout en bout. De nos jours, tout le monde dans la communauté éthiopienne connaît le restaurant, voyageant souvent des coins les plus éloignés de la baie juste pour savourer un repas. Pendant de nombreuses années, il a été l’un des seuls restaurants éthiopiens recommandés par l’édition Bay Area du Guide Michelin. Zeni est également connu pour son intérieur époustouflant : à l’intérieur, la lumière naturelle inonde l’espace pendant la journée, illuminant les textures denses et colorées des textiles traditionnels, des artefacts culturels et de la hutte de chaume faite à la main qui est la pièce maîtresse de la salle à manger. Le personnel entièrement féminin travaille avec un niveau de grâce collective tel qu’ils semblent presque chorégraphiés.

Et puis, bien sûr, il y a la nourriture, qui est spectaculaire. La base de chaque commande devrait être le combo végétarien du restaurant, un assortiment spécial de cinq plats de légumes, chacun avec son propre caractère distinct. Pour son attakelt wot, par exemple, Gebremariam caramélise légèrement chou, pommes de terre et carottes, puis enrobe le trio dans un délicat bouillon de curcuma. Le beg tibs – le préféré de Getachew – est composé de cubes d’agneau frais qui ont été légèrement frits dans du beurre clarifié épicé appelé niter kibbeh et mélangés avec des oignons blancs doux et des poivrons verts.

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