Japantown de San Jose préserve l’histoire au milieu d’un nouveau développement


Bien que Kubota autorise parfois de nouvelles spécialités, son objectif est de servir des repas qui lui rappellent son enfance au Japon. Même s’il est arrivé en Amérique dans les années 1970, il est toujours considéré comme l’un des « récents » immigrants ici.

Certains restaurants de Japantown remontent à bien plus loin. Ils ont évolué à partir des comptoirs-repas qui servaient la première vague d’immigrants, des agriculteurs qui ont commencé à arriver vers 1900 en provenance des régions rurales du sud du Japon. Le tarif reflète toujours ces racines locales.

« À l’origine, avec la loi sur l’exclusion, il n’y avait surtout que des gars ici, donc il y avait des salles de billard et des salons de coiffure », explique Gene Yoneda, qui, avec sa femme JoAnn, possède Minato, le plus ancien restaurant japonais en activité à San Jose. Minato a ouvert ses portes en 1961 et a changé de propriétaire à quelques reprises avant que les Yonedas ne l’achètent. Ils servent toujours certains des plats originaux, tels que le curry brun foncé sur du riz ou des pots mijotés de sukiyaki, mais d’autres entrées, telles que le butadofu maison, un sauté de porc et de tofu, sont tombées du menu.

Une gamme de plats japonais intimes;  une assiette de curry brun japonais sur du riz est au premier plan.
Le curry sur riz de Minato est un incontournable du menu depuis l’ouverture du restaurant en 1961. (Grâce Hwang Lynch)

Dans les années 1980, Minato a ouvert le premier bar à sushis de San Jose, qui a maintenant été remplacé par des sièges supplémentaires. Aujourd’hui, le menu propose un peu de ceci et de cela, y compris l’oyakodon au poulet et aux œufs ou le katsudon aux côtelettes de porc, ainsi que plusieurs variétés d’udon. C’est le genre d’endroit familial où Evelyn Hori a amené ses enfants à déjeuner après les réunions préscolaires ou scoutes. Les enfants reçoivent des billets à échanger contre des perles en plastique ou un carnet Disney. Les travailleurs de la construction pourraient s’asseoir à côté des politiciens locaux. Si un candidat à la présidentielle devait s’installer à Japantown, Minato serait l’endroit.

Le restaurant se trouve également juste en face du site du nouveau complexe commercial et résidentiel en construction, dont l’extérieur est maintenant presque terminé. « C’était poussiéreux, bruyant, avec des tracteurs qui allaient et venaient », dit Yoneda.

Des centaines de nouveaux résidents signifieront-ils plus de clients pour des restaurants comme Minato ? Les restaurants de Japantown font la distinction entre trop et pas assez. Même si les nouveaux arrivants préfèrent les bentos aux bols à burrito, trop de nouveaux clients pourraient inonder ces petites salles à manger, empêchant les restaurateurs de servir leurs habitués, et encore moins de les saluer par leur nom.

Pour la plupart, Yoneda essaie d’être optimiste. « Le stationnement est le seul problème que j’ai », dit-il. « Nous accueillons tout le monde. Quiconque veut venir ici. C’est plutôt cool.

Une vue sur l'un des principaux tronçons de Japantown, avec une grande zone de construction sur la droite.
Minato se trouve juste en face du site du nouveau complexe résidentiel et commercial. (Grâce Hwang Lynch)

Malgré les changements imminents, de nombreux magasins du quartier japonais de San Jose semblent figés dans le temps. Shuei-Do Manju, une petite devanture de Jackson Street, vend chaque jour près d’un millier de morceaux de mochi et d’autres bonbons traditionnels. Ouvert depuis 1953, le magasin dégage une ambiance de magasin de bonbons à l’ancienne. Des trophées sportifs pour jeunes et une boîte de céréales Kristi Yamaguchi sont fièrement exposés derrière le comptoir, qui comprend une vitrine avec des mochi ronds, des monaka en forme de gaufrette et des cubes pastel de chi chi dango disposés dans des plateaux en laque.

Lorsque Tom et Judy Kumamaru ont acheté le magasin en 1987, ils ont passé six mois à apprendre l’art de faire du manju auprès des propriétaires d’origine. Contrairement aux gâteaux de riz emballés vendus dans de nombreuses chaînes de supermarchés asiatiques, les garnitures et les extérieurs moelleux sont tous fabriqués à partir de zéro chaque jour, sans conservateurs. Chaque matin, le couple fait tremper des haricots azuki et de Lima pour les garnitures, qu’ils enveloppent dans des peaux faites à la main de farine de riz doux mochiko. Judy, dont les parents étaient de bons amis des fondateurs, teste les garnitures pour s’assurer qu’elles sont exactement comme elle se souvient.

Au fil des décennies, Tom a testé diverses machines dans l’espoir de moderniser peut-être le processus de fabrication du mochi, mais l’équipement ne pouvait pas gérer la recette de Shuei-Do pour une pâte délicate et moelleuse. Il dit que des magasins comme le leur n’existent même pas dans les villes japonaises. « Ils proposent différents types. Certains sont vraiment fantaisistes aussi, tellement fantaisistes qu’on ne veut pas les manger », explique-t-il. « Quand vous allez dans les différentes zones rurales, les magasins sont un peu comme les nôtres.

Un assortiment de manju enveloppés dans des pochettes en papier.
Les manju de Shuei-Do sont fabriqués à la main à partir de zéro chaque jour. (Grâce Hwang Lynch)

Lorsqu’on leur a demandé s’ils prévoyaient de se lancer dans les beignets mochi ou les muffins qui illuminent Instagram, Tom rit et désigne le manju fourré au beurre de cacahuète comme leur variété la plus aventureuse. Il préfère la saveur kinako, saupoudrée de poudre de soja torréfié.

Moins de Nihonmachi, plus de JTown

Il y a un profond sentiment de communauté à Japantown, et peut-être que personne n’est plus profondément investi que James Nagareda. Non seulement Nagareda supervise le musée d’histoire locale, il siège au conseil d’administration de la Japantown Business Association et dirige la boutique de cadeaux Nikkei Traditions et, jusqu’à récemment, un magasin de crème glacée appelé Jimbo’s. Il est idéaliste mais pratique. « Il faut le regarder des deux points de vue, non ? » Nagareda parle du nouveau centre commercial. « Nous préférons avoir un petit indépendant ou une famille, ce qui est génial. Mais encore une fois, l’économie, ça doit marcher. Aujourd’hui, la seule présence d’entreprise est le marché de Niijiya, basé à San Diego. Pour de nombreux magasins maman-et-pop, la survie nécessite de changer avec le temps. Nagareda a vendu Jimbo’s à de nouveaux propriétaires qui l’ont rebaptisé JT Express, servant des sushis burritos à emporter ainsi que du taiyaki et du mochi à la crème glacée Bubbie’s.

L’une des entreprises que Nagareda espère préserver, cependant, est Santo Market, la petite épicerie nippo-hawaïenne située dans le coin du nouveau complexe de logements. Une fresque géante sur l’océan à l’extérieur sied à une entreprise surfant sur la vague du changement. Mark Santo dirige ses trois frères et sœurs dans la gestion du magasin, qui appartient à la famille depuis 1946. Lorsque l’artiste local Juan Carlos Araujo l’a approché pour lui demander de commander l’une des premières peintures murales à Japantown, Santo a convaincu ses parents nonagénaires d’approuver le travail et a persuadé Araujo pour s’inspirer de l’art classique d’Hokusai.

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